Seguro que has oído hablar cientos de veces sobre la materia orgánica y su aplicación en la agricultura. Sin embargo, puede que ciertas utilidades o cualidades todavía no las conozcas o tal vez necesites refrescarlas.

Por ello, en este artículo vamos a ver: qué es la materia orgánica, su transformación y cuál es su importancia en la fertilidad del suelo para tu explotación agrícola o ganadera.

La palabra orgánica se utiliza con frecuencia, ya sea para definir un tipo de agricultura, un tipo de producto agrícola o para precisar materiales de mejora de suelos.

La materia orgánica: importancia en la agricultura

El uso de materiales orgánicos está vinculado a la actividad agrícola desde sus orígenes y, su aplicación está directamente relacionada con la fertilidad y productividad de los suelos de cultivos agrícolas.

Por medio de diferentes técnicas agronómicas básicas se aporta materia orgánica a la tierra, manteniendo sus agroecosistemas.

Estas técnicas agronómicas pueden ser:

  • Por medio de la rotación de cultivos
  • La incorporación de rastrojos
  • Reciclando restos orgánicos
  • Realizando compostaje
  • Ingresando a la cría animal dentro de las parcelas productivas
  • Aprovechando la vegetación natural
  • Optando por sistemas agro – silvo – pastoril

Muchos procesos productivos han generado la pérdida (a menudo irreversible) de la composición de los suelos, incidiendo de manera importante en uno de sus componentes clave: la materia orgánica, tanto en su calidad como en su cantidad.

El uso de materia orgánica en los cultivos se ha convertido en la base para el desarrollo de la agricultura tradicional como de la agricultura ecológica.

Antes de nada, refresquemos algunos conceptos clave.

¿Qué es la Materia Orgánica y el Humus?

Existen definiciones de diferentes autores respecto a como se denomina a la materia orgánica o humus, a la parte orgánica que cumple un papel esencial en el suelo. Es común que se mencione a la materia orgánica y sustancias húmicas como si se tratase de un mismo término. Pero, no lo son.

Por eso, es imprescindible diferenciar y definir los conceptos de materia orgánica y sustancias húmicas.

La materia orgánica del suelo

  • La materia orgánica del suelo es el conjunto de residuos vegetales y animales de todas las clases, más o menos descompuestos y transformados por la acción de los microorganismos.
  • Una mezcla de sustancias orgánicas que contiene carbono (C), hidrógeno, oxígeno, y nitrógeno, y/o fósforo, y/o azufre, provenientes de la descomposición de residuos orgánicos en el suelo.
  • La materia orgánica (o material orgánico, material orgánico natural o MON) es materia elaborada de compuestos orgánicos que provienen de los restos de organismos que alguna vez estuvieron vivos, tales como: plantas, animales y sus productos de residuo en el ambiente natural.

En resumen, la materia orgánica está formada por diversas sustancias orgánicas.

¿Qué son las Sustancias Orgánicas? Término sustancia húmicas, compuestos orgánicos o humus

  • Sustancias orgánicas variadas, de color pardo y negruzco, que resultan de la descomposición de materias orgánicas de origen exclusivamente vegetal. El humus representa una de las mayores reservas de carbón en la Tierra.
  • Moléculas complejas de color negro o café oscuro, con elevado peso molecular, propiedades coloidales e hidrofílicas, capacidad de adsorción y desorción iónica, liberación de nutrimentos a mediano y largo plazo.

Existen dos tipos de sustancias orgánicas o humus

  • Sustancias orgánicas naturales: son las sintetizadas por los seres vivos a partir de su sistema bioquímico.
  • Sustancias orgánicas artificiales: son compuestos que no existen en la naturaleza y han sido creados por el ser humano (por ejemplo, el plástico).

Las diferentes sustancias orgánicas que se pueden encontrar de forma natural son:

  • Celulosa
  • Taninos
  • Cutina
  • Lignina
  • Proteínas
  • Lípidos
  • Azúcares

La cantidad de humus en el suelo depende de muchos factores, tales como:

  • La incorporación de nuevos restos orgánicos al suelo.
  • Velocidad de oxidación química y biológica.
  • Velocidad de descomposición de la materia orgánica.
  • La textura del suelo.
  • La aireación, humedad y los factores climáticos.
  • Las prácticas de manejo del cultivo.

¿Qué importancia tiene la Materia Orgánica en el suelo agrícola?

Son muchos los beneficios que tiene un suelo con alto porcentaje de materia orgánica en comparación con un suelo pobre de este material. De hecho, esto son algunos por los que destaca:

  • Incrementa la fertilidad del suelo agrícola al aumentar la reserva de nutrientes del suelo.
  • Facilita un desarrollo balanceado de poblaciones de microorganismos del suelo.
  • Mejora la capacidad de almacenamiento de agua en el suelo.
  • Permite capturar dióxido de carbono atmosférico en forma estable en el suelo.

Los efectos agronómicos de la transformación de la materia orgánica (MO) en el sistema suelo están relacionados con la velocidad con que la misma evoluciona y, con el balance logrado entre los procesos de formación y degradación, humificación y mineralización de esta.

¿Cómo se produce la transformación de la materia orgánica?

Una vez que el ser vivo pasa a ser materia orgánica, la composición de dicha materia orgánica va cambiando conforme se va incorporando a la tierra. Para que lo veas lo más claro posible, te vamos a contar paso a paso las transformaciones de la materia orgánica.

En 6 pasos te explicamos cómo se forman las sustancias orgánicas y cómo se van transformando hasta su molécula final.

  1. Las moléculas orgánicas provienen como origen de la fotosíntesis de las plantas. Para realizar esta fotosíntesis, las plantas requieren dióxido de carbono, agua y luz solar.
  2. Tras el proceso de la fotosíntesis, la primera sustancia orgánica que se consigue de forma estable es la glucosa, teniendo como elemento principal el carbono.
  3. A partir de esa molécula, se van sintetizando en el interior de la planta (por procesos bioquímicos) más sustancias orgánicas, las cuales son más complejas, por ejemplo, la lignina.
  4. Así, por medio de las moléculas orgánicas más simples que se producen en la fotosíntesis y, las sustancias más complejas que se forman en la célula de la planta, se forma la composición del ser vivo.
  5. Una vez que el ser vivo muere, su cuerpo es depositado en el suelo donde se produce de nuevo un proceso de transformación de la materia.
  6. En esta ocasión se da el proceso inverso, las moléculas complejas se van convirtiendo en moléculas más simples para que, de nuevo, las plantas y los seres vivos del suelo se puedan nutrir correctamente de ellas.

Así, la transformación bioquímica de la materia gira desde moléculas simples a moléculas complejas para, tras la muerte del ser vivo, volver a formar moléculas simples de las cuales los seres vivos se pueden alimentar, nutrir y formar de nuevas las moléculas complejas de sus cuerpos.

La materia orgánica del suelo contiene cerca del 5% de N total, pero también contiene otros elementos esenciales para las plantas, entre ellos:

  • Fósforo
  • Magnesio
  • Calcio
  • Azufre
  • Micronutrientes

Estos son algunos de los efectos de la materia orgánica humificada en las propiedades físicas del suelo

  • Disminuye la erosión
  • Reduce la evaporación
  • Mejora el balance hídrico
  • Aumenta la capacidad calorífica
  • Suelos más calientes en primavera
  • Reduce las oscilaciones térmicas
  • Agrega las partículas elementales
  • Aumenta la estabilidad estructural
  • Facilita el drenaje y las labores
  • Favorece el intercambio gaseoso
  • Aumenta la capacidad de retención hídrica
  • Aumenta la permeabilidad hídrica y gaseosa
  • Aligera suelos arcillosos y cohesiona arenosos

Y estos son los efectos de la materia orgánica humificada en las propiedades químicas del suelo

  • Regula el pH
  • Forma quelatos
  • Forma fosfohumatos
  • Aumento del poder tampón
  • Mantiene las reservas de nitrógeno
  • Mantiene los cationes en forma cambiable
  • Es reserva de nutrientes para la vida vegetal
  • Aumenta la capacidad de intercambio catiónico

Efectos de la materia orgánica humificada en las propiedades biológicas del suelo

  • Activa la rizogénesis
  • Regula la actividad microbiana
  • Modifica la actividad enzimática
  • Favorece la respiración radicular
  • Favorece la germinación de las semillas
  • Contrarresta el efecto de algunas toxinas
  • Favorece los procesos de mineralización
  • Fuente de energía para microorganismos heterótrofos
  • EI CO2, desprendido favorece solubilización mineral
  • Favorece el estado sanitario de organismos subterráneos
  • Mejora la nutrición mineral de los cultivos agrícolas

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